YouTube推荐影片演算法协助推广地平论?

虽然听起来不可思议,但有些人坚信地球是平的,并认为现时一切反驳此说的科学理论及证据——包括太空拍下的照片、行星形成的理论、月食时的黑影以至全球各地的航班安排等等——其实都不可信,而且背后有一套欺骗世人的大阴谋。

近年地平论不单在网络上发展,更有支持者于2017年举办了首届「地平论国际会议」(Flat Earth International Conference),今年11月将于美国德州举办第三届。

看了YouTube影片改信地平论的人

《卫报》报导,专攻科学传播的德州科技大学助理教授兰德琳(Ashley Landrum)领导的一项研究中,发现YouTube可能协助推广了地平论。

研究人员访问了30位首届地平论国际会议的参与者,29人表示两年前没有想过地球是平的,但在YouTube上看到推广地平论的影片后,便改变了想法。兰德琳在美国科学促进会(AAAS)的年度会议上汇报这项结果,她提到30位受访者中的唯一例外,是由看了YouTube的女儿及女婿告诉他地平论的事,亦有一起出席会议。

大多数受访者曾看过其他阴谋论的影片,例如关于九一一恐袭、桑迪·胡克小学(Sandy Hook Elementary School)校园枪击案以至登月等,然后YouTube在「即将播放」栏推荐了地平论的影片。也有人表示,他们原本希望驳斥影片内容,但结果反被说服。

兰德琳呼吁其他人——包括科学家——製作YouTube影片,以对抗平台上大量出现的阴谋论影片。她不希望YouTube上充满支持地平论的影片,认为需要有反驳及向观众解释如何自行研究的影片。她又同时承认,有些地平论者不会被科学家的话说服,但中间还有一群人未必会拒绝接受相反意见。她认为︰「我们用来对抗失实资讯的唯一工具,就是尝试以更好的资讯盖过。」

YouTube推措施回应阴谋论难题

YouTube到底是否增加了地平论者的数目,还需要进一步的数据判断,然而YouTube上充斥阴谋论影片,而且其平台设计有助推广极端思想一事,早已饱受批评。

跟Facebook一样,虽然YouTube本身并非传媒机构,但实际上不少网民透过其平台接收资讯,当中的失实内容对社会造成实质影响,因此须回应各界批评,着手解决问题。另一方面,要保障平台上的言论自由(避免流失用户),以及在有限资源下及时辨别有问题的内容,都是这些科技公司面对的重大挑战。

去年YouTube宣布将会在具争议的影片旁边,加上《维基百科》或其他第三方平台讯息,以提供不同观点。不过当时已评论认为作用有限,例如未必能迅速回应突发新闻所带来的阴谋论影片。

今年一月,YouTube表示将会修改其演算法,减少推荐或以有害的方式误导用户的内容以及「边缘内容」(指接近平台容许範围边缘的内容),包括推广虚假治疗方式、宣扬地平论和否定历史事件(如九一一恐袭)曾发生的影片——但这些受影响的影片仍然可在平台上出现。

前YouTube软件工程师查斯洛(Guillaume Chaslot)称讚是次修改演算法的决定,他认为YouTube此举能拯救数以千计有机会坠入阴谋论的人。

措施作用有限?

然而这项措施能否减少平台上的极端思想及阴谋论影片仍然存疑,除了演算法在辨别内容时可能出错,以致有漏网之鱼外,《The Verge》亦质疑YouTube指引採用的字眼含混,阴谋论影片製作者未必需要离开该平台。

至于最重要的问题,也许源于YouTube本身的设计及营运模式。YouTube自动播放下一段影片的功能,本来就是为了留住用家、增加使用时间,以便卖出更多广告。至于平台上的各个YouTuber,也因为YouTube的分红机制而有诱因製作更煽情、抢眼的内容——其中包括极端思想及阴谋论。

正如朱克伯格(Mark Zuckerberg)于去年11月中发表的一篇文章提到,Facebook的研究显示无论他们如何划下界线、规定容许甚幺内容,平均而言越贴近这条界线的边缘内容越能吸引人参与——即使参与者表示不喜欢有关内容——如下图所示︰

YouTube推荐影片演算法协助推广地平论? Image Credit: Facebook

研究政治次文化的博士生路易斯(Becca Lewis)表示,YouTube上有趋势显示,引起愤怒、政治化或阴谋论的内容往往能增加观众,给予创作者製作相关内容影片的动机。她的一份报告解释,不单YouTuber会令观众变得极端,观众喜好同样能令YouTuber製作更极端的内容。就算YouTube禁止阴谋论影片获得广告费用,创作者仍能在影片中宣传而获得赞助,而且能令观众更加支持。

无论YouTube如何减少推荐阴谋论影片,只要这些影片仍然能够留在平台上,仍能够吸引大量观众——包括本来已有订阅相关频道的用户,以及因影片在其他平台流传而带来的用户。单靠修改演算法,相信短期内仍难以解决失实资讯带来的问题。

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参考资料︰

Study blames YouTube for rise in number of Flat Earthers (The Guardian) YouTube Will Link Directly to Wikipedia to Fight Conspiracy Theories (Wired) Continuing our work to improve recommendations on YouTube (YouTube) YouTube Unleashed a Conspiracy Theory Boom. Can It Be Contained? (The New York Times) How YouTube Drives Shane Dawson and Other Creators to Conspiracy Theories (Motherboard) YouTube’s vague conspiracy theory policies present issues for the platform (The Verge) A Blueprint for Content Governance and Enforcement (Facebook) YouTube Will Crack Down on Toxic Videos, But It Won’t Be Easy (Wired)
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